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Modal Auxiliaries

Purpose of Modals | Dürfen | Mögen | Sollen | Können | Müssen | Wollen | Simple Past | Meanings of Modals | Understood Verbs | Perfect, Pluperfect, and Past Participle | Conditional and Future | Müssen and Dürfen | Subjunctive Modals | Lassen

These are auxiliaries which as you learned before send the main verb to the end of the sentence in its infinite (or past participle with perfect and pluperfect) to the end of the sentence. Modal auxiliaries however modify the meaning of the sentence. It does not change the meaning of the verb, but how the verb is perceived.
Modal auxiliaries can express: permission, ability, inclination, necessity, obligation, and volition to perform the verb.
As in any other sentence with an auxiliary the associated verb occupies the final position.
dürfen mögen sollen
ich darf ich mag ich soll
du darfst du magst du sollst
er/sie/es darf er/sie/es mag er/sie/es soll
wir dürfen wir mögen wir sollen
ihr dürft ihr mögt ihr sollt
sie dürfen sie mögen sie sollen
Sie dürfen Sie mögen Sie sollen

können müssen wollen
ich kann ich muß ich will
du kannst du mußt du willst
er/sie/es kann er/sie/es muß er/sie/es will
wir können wir müssen wir wollen
ihr könnt ihr müsst ihr wollt
sie können sie müssen sie wollen
Sie können Sie müssen Sie wollen
Simple Past: verbs with umlauts lose them and conjugate like weak verbs:
durfte, konnte, mochte, mußte, sollte, and wollte:
Er durfte nicht mit Fritz und mir kommen. - He was not allowed to come with Fritz and me.
Wir konnten mit ihr sprechen. - We could not speak with her.
The meanings of these modal auxiliaries are:
dürfen - to be allowed to; may
mögen - to like to; wish to; may
sollen - to be supposed to; said to; ought
können - to be able to; know how to; be in a position to
müssen - to have to; be obliged to; must
wollen - to want to; intend; mean
Although modals cannot exist on their own. When they do, though, the verb is understood. This is done with most verbs of motion:
Ich will nach München. - I want to go to Munich.
With the perfect and pluperfect tenses the modals have regular past participles:
gekonnt, gewollt, gesollt...
This is only used if on the rare occassion the modal is on its own:
Ich habe es einfach nicht gekonnt. - I simply couldn't, wasn't able to.
Er hat gewollt. - He was unwilling to.
Normally in the auxiliary function the modals are used infinitively for the past participle:
Ich habe es nicht machen können. - I wasn't able to do it.
With the conditional and future tenses there are two infinitives at the end:
Ich werde nicht kommen können. - I shall not be able to come.
Er würde sofort gehen wollen. - He would want to go at once.
Special attention should be given to müssen and dürfen:
Ich muß nicht means I don't have to.
Ich darf nicht means I must not.
Another form of the verb which will be looked at in the next lesson is the subjunctive, this is used frequently with modals:
ich möchte - I should like to.
ich könnte - I could/should be able to
ich sollte - I should/ought to
The verb lassen which means to leave can also share features of a modal. It usually has the meaning of having something done or something can be easily done:
Er lässt sich die Haare. - He is having his hair cut.
Das Wort lässt sich nicht überzetzen. - The word cannot be translated.
Du müssen ein blaues Kleid machen lassen. - You must have a blue dress made.
Lesson Seventeen - The Subjunctive and Imperative -->